Cambios epigenéticos en el gen de la hormona del amor modifican la sociabilidad humana

Jose Luis Ivorra, Centro de Investigación Biomédica en Red – Salud Mental (CIBERSAM-ISCIII)

 

La oxitocina es una molécula con propiedades duales, ya que puede actuar como hormona y como neuropéptido. Tiene numerosas funciones, incluyendo la distensión del útero durante el parto y la secreción de leche materna, pero son sus funciones en el cerebro las que han fascinado a la comunidad científica durante décadas. En él, la oxitocina tiene un papel en la sociabilidad y las relaciones de confianza y apego, lo que la ha llevado a ser conocida como “hormona del amor”. A nivel genético, polimorfismos de diferentes genes relacionados con la oxitocina (principalmente el receptor de la hormona) han sido relacionados con diferencias en la sociabilidad humana pero no se había encontrado ninguna asociación con el gen OXT, que codifica para el precursor.

La sociabilidad humana está regulada por factores epigenéticos de la oxitocina. Imagen: Allen Skyy CC BY 2.0).
La sociabilidad humana está regulada por factores epigenéticos de la oxitocina. Imagen: Allen Skyy CC BY 2.0).

Recientemente, investigadores de la universidad de Georgia (E.E.U.U) han publicado el primer estudio que relaciona el gen OXT con diferencias en la sociabilidad. Para ello, se midieron rasgos de la sociabilidad mediante cuestionarios y neuroimagen funcional a una muestra de 121 individuos a los que también se les analizó el patrón de metilación del gen de la oxitocina en saliva. De forma consistente, aquellos individuos con una menor metilación en la zona promotora del gen (es decir, aquellos que en teoría presentarían una mayor expresión y una mayor cantidad de hormona) presentaban un mayor apego a otras personas y una habilidad mayor de reconocer expresiones faciales. Además, también tenían una mayor activación cerebral en el cerebro al hacer actividades sociales durante el estudio de neuroimagen, concretamente una mayor actividad en el sulcus superior temporal. Ésta es un área relacionada con el reconocimiento facial, el procesado del habla y diferentes tareas cognitivas que además presenta una actividad diferencial en individuos con una elevada metilación en el gen receptor de la oxitocina.

Este estudio necesita ser replicado en una muestra independiente para confirmar los resultados, y también es necesario confirmar que una mayor metilación del gen OXT se traduce efectivamente en una menor cantidad de oxitocina en el cerebro. Aun así, esta investigación abre nuevas vías de estudio de la sociabilidad humana, de cómo ha evolucionado y posibles causas de comportamientos anormales.

 Referencia: Haas BW, et al. Epigenetic modification of OXT and human sociability. Proc Natl Acad Sci U S A. 2016 Jun 20. pii: 201602809.

Ultima versión: 01-10-2016

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